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[最大的恐龙]人类发现的最大的恐龙有多大?

在许多人的心中,恐龙就是森然巨兽的代名词。近些年来,每隔一段时间,就会有新闻说发现了新的最大的恐龙化石。例如2015年9月研究命名的无畏龙(Dreadnoughtus),当时被很多媒体称为迄今为止最大的陆生动物,研究者估计无畏龙的体长可达26米,体重可达59.3吨。2016年1月,研究又报道了发现于阿根廷的南巨龙(Notocolossus),它的肱骨长达1.76米,是巨龙类中最长的。此外,在阿根廷发现最大恐龙的消息从2014年起就吸引着公众的目光。该标本复原后的整具骨架于2016年在美国自然历史博物馆展出时,由于太过庞大以致无法在一个展厅内存身,骨架的头部和尾部都伸出了展厅。2017年8月,它被命名为巴塔哥巨龙(Patagotitan)。在2018年,芝加哥菲尔德自然历史博物馆甚至把巴塔哥巨龙的骨架安置在其主厅内,要知道,这里之前可是著名的暴龙“苏”的宝座。

菲尔德自然历史博物馆中巴塔哥巨龙的骨架,从今年开始,它成为这座大厅的主角 图/Zissoudisctrucker/wikipedia

需要注意的是,媒体报道和研究论文往往存在一些偏差。比如对无畏龙来说,很多新闻称其为迄今为止最大的恐龙,但在论文中,只是说在保存如此完整的恐龙中最大。事实上,科学家难以真正确定哪种恐龙才是最大的,其中主要原因在于这些大型恐龙的化石往往保存得很不完整。比如有些恐龙只保存了椎体,而另外一些只保存了腿骨,无法进行直接对比。无畏龙的研究者肯尼斯·拉科瓦(Kenneth Lacovara)在论文中列出了当时已知最大恐龙所保存部位的尺寸:

之后发现的南巨龙和巴塔哥巨龙在某些部位又超过了之前的恐龙。如南巨龙的肱骨在已发现的巨龙类中是最长的,虽说还比不上长颈巨龙,但考虑到两类恐龙不同的身体比例,南巨龙可能更大。巴塔哥巨龙的股骨达2.38米,超过了南极龙;肩胛骨达1.96米,也超过了无畏龙。因此可以确定,巴塔哥巨龙要比无畏龙更大。

近年发现的三种最大恐龙的骨架对比

此外,究竟什么样的恐龙算得上是最大的,是指最长、最高还是最重呢?从目前所发现的化石看,最高的恐龙可能是长颈巨龙(Giraffatitan)。长颈巨龙有一具较完整的标本,估计其身高可达12米。另一个体保存的骨骼较少,但其胫骨要比前者长约13%。长颈巨龙与腕龙是近亲,它的身高得益于其修长的脖子和前肢。2000年命名的波塞东龙(Sauroposeidon)只保存了颈椎,要比长颈巨龙更长。虽然未保存肢骨,但由于两者亲缘关系很近,其身体比例可能也很相似,所以波塞东龙有可能比长颈巨龙更高。

柏林自然历史博物馆中的长颈巨龙。得益于修长的前肢和脖子,腕龙类能够轻易够到高处的树叶 图/Sergey Galyonkin/flickr

很多人认为最长的恐龙应当是梁龙(Diplodocus),头尾可达25米,有些研究甚至认为其体长可达30~34米。中加马门溪龙(Mamenchisaurus sinocanadorum)也是最长冠军的有力争夺者,它长达4.1米的颈肋比波塞冬龙还长,能让它拥有大约17米长的脖子,头尾长度可能有35米。此外,地震龙(Seismosaurus)的标本保存很不完整,有人估计其体长可达40米。由于蜥脚类的长度主要由纤细的颈部和尾巴提供,所以最长的恐龙其体型并非是最大的。

曾经占据伦敦自然历史博物馆“主角”位置超过百年的梁龙,从这个角度可以看到它极尽细长的尾巴 图/Ballista/wikipedia

阿根廷龙(Argentinosaurus)常常被认为是最重的恐龙,在不同的研究中,其估计体重在60~80吨。事实上,我们对恐龙体重的估计尤为困难,哪怕获得了整具骨架。就好比两个骨架类似的人类,体重可以有很大的差别一样。迈克·泰勒(Mike Taylor)曾经统计了1938~2014年间14个不同研究对长颈巨龙体重的估计结果。最重的超过70吨,最轻的才13吨左右。在剔除了一些明显不合理的估算后,最重达38吨,最轻为23吨,可以说是在胖瘦个体的差异范围内了。这还是对一个有较完整骨架的恐龙的体重估计,而目前大部分大型蜥脚类恐龙的骨架都很不完整。在最大型的恐龙中最大的恐龙,巴塔哥巨龙的保存较为完整。研究人员通过椎骨、肱骨和股骨的尺寸估计其体重可达69吨(误差17吨),比无畏龙和阿根廷龙都要大,是迄今发现的可能最重的恐龙。

巴塔哥巨龙与暴龙苏的对比 图/The Field Museum

另一个最大恐龙的候选者,是经常在统计中被遗忘的易碎双腔龙(Amphicoelias fragillimus),由美国著名古生物学家爱德华·科普(Edward Cope)于1878年研究命名。原始双腔龙标本保存了部分背椎和股骨,部分椎体残留长度达1.5米,复原后可能有2.7米高,差不多是梁龙的两倍。有人估计其身长超过50米,体重超过100吨。可是,这些标本在后来遗失了,也没有保留下相片等证据,所以现在无法对标本重新开展对比研究。有人怀疑如此骇人的数据可能是原始文献的印刷错误,甚至这个标本可能根本就不存在。也有人认为如种本名“易碎”所说,标本非常脆弱以致无法保存。如果双腔龙存在的话最大的恐龙,那它的体型可以称得上是非常巨大的。

由于化石的限制,我们目前无法肯定哪种恐龙配得上“最大”的桂冠,但这一荣誉无疑应当属于蜥脚类。蜥脚类同样也是毫无争议的生物演化史上最大的陆生动物

撰文/郑文杰

选自《科学世界》2018年4期“恐龙研究新视角”

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